LOVE AMONG THE RUINS: RE-DISCOVERING GEKAR OF TSURPHU, THE WHITE CLIFF HERMITAGE OF KARMA KAGYU. Identifying the sacred ‘ruins’ Karma Kagyu practice site Gekar of Tsurphu, retreat place of 1st Karmapa’s student, Gyawa Gangpa

”Upon your shattered ruins where
This vine will flourish still, as rare,
As fresh, as fragrant as of old.
Love will not crumble.” 

–Eleanor Farjeon


On 14th February 2023, Layjang Bulletin (the official FB page of HH 17th Karmapa/Karma Kagyu in Tibetan), the latest in a series of posts on Karma Kamtsang monasteries/practice sites, published this fascinating account and photos of the 1st Karmapa’s main student, and the 4th Head of Tsurphu Monastery, Gyawa Gangpa, see here.

As I thought it would be of interest to those who are interested in the Gyalwang Karmapas and Karma Kagyu history, I have translated it (with the aid of a Tibetan friend). There is first a brief introduction to Gyawa Gangpa (1175- 1259) and his connection to Tsurphu and the 1st Karmapa. This is followed by photos and description of the place where he meditated near Tsurphu, called Gekar Hermitage and how the places in that area all became destroyed and forgotten about due to the Gelug and Mongolian takeover of the monastery during the time of the 10th Karmapa, Choying Dorje. It finishes with a description of the place and how to find it on foot from Tsurphu.

It is not clear who wrote this short research note, the name says Thrang Topa (འཕྲང་སྟོད་པ་ ) but it finishes with a colophon that states it was written in 2022 on the 4th day of the sixth Tibetan month at the time of Chokhor Duchen in a room at Tsurpu Monastery. 

There is a Treasury of Lives biography of a student of 1st Karmapa called  Choje Gangpa born in Gyawa  here but it is not totally clear from the brief information in it, that it is referring to the same Gyawa Gangpa here. 

Music? Karmapa Khyenno Melody of Devotion, and Ain’t No Mountain High Enough by Marvin Gaye and Tammi Terrel and Higher Ground by Stevie Wonder.

Written and translated by Adele Tomlin, 17th February 2023.


Tsurphu Gekar Ritro (མཚུར་ཕུའི་གད་དཀར་རི་ཁྲོད།) is the meditation place (hermitage) of Karmapa Dusum Khyenpa’s (དུས་གསུམ་མཁྱེན་པའི།) student, Gyawa Gangpa (གྱ་བ་གངས་པ).

Gyawa Gangpa  (གྱ་བ་གངས་པ) was born in 1175, in a place called Shang (ཤངས་) which is in the central Utsang (གཙང་) province of Tibet. His father was a Nyingma practitioner named Jonag ཇོ་ནག . He attended and received teachings from many masters, such as 1st Karmapa དུས་གསུམ་མཁྱེན་པ། and Dowo Repa (མདོ་བོ་རས་པ) and so forth.

He was one of the main lineage holders from the four students of Dusum Khyenpa, and established many new monastic institutes such as Drongbu Monastery and Gon Nying (འབྲོང་བུར་དགོན་གསར་དང་དགོན་རྙིང་། Nagchu (ནག་ཆུ) Drog-ngur Gon(འབྲོག་ངུར་དགོན) Sog Tsenden Gon (ཙན་དན་དགོན།) Shag Drong-ngur  (ཤག་འབྲོང་ངུར་) or Wathang Gon (ལྦ་ཐང་དགོན། ) etc.

Statue of Gyawa Gangpa at Sog Tsenden Monastery

Not only that, after the parinirvana of Dusum Khyenpa, he performed extensive and vast activities and deeds while being the fourth Head of the Seat of Tsurphu monastery. He passed away in 1259 at Tsurphu monastery མཚུར་ཕུར།

When Gyawa Gangpa was in Tsurphu, there were two hermitages (meditation places ) Gekar Hermitage, in Tibetan Gangkar Ritro གངས་དཀར་རི་ཁྲོད་ and Gangpai Drubphug གངས་པའི་སྒྲུབ་ཕུག  These days in Tibet, people continue the bad tradition of  mispronouncing Gangpai Drubphug གངས་པའི་སྒྲུབ་ཕུག as Ngangpa Drubphug ངང་པའི་སྒྲུབ་ཕུག ། Furthermore, it seems like there is not a single person who can identify and show the exact places of Gekar Ritro  or even a person who can say or know the names of these places.

Statue of 10th Karmapa, Choying Dorje, said to be by the 10th Karmapa himself.

Generally, in Karten ཀར་བསྟན during the time of the 10th Karmapa Choying Dorje there was huge political degeneration in the government. Particularly, there was tremendous downfall of the external monastery and study and contemplation. Not only that, we can hear from the older generation of this place that many nearby hermitages and small monasteries were completely destroyed. Later the government accused them of crimes and wrongdoings and they were prohibited from rebuilding the ruins. the land were completely seal by government, because government at that time accused them illegally occupying the land. Under such circumstances, recognition of Gekar Hermitage and the monasteries and hermitages nearby became extinct and almost impossible to identify.

5th Dalai Lama who aided and led the Mongolian army in their takeover of Tibet, with the Gelug forming the central government

[Translator’s note: During this time, the Mongolian army attacked Shigatse and forced many monasteries to convert to the Gelug school. The internal suppression became such that Chöying Dorje had to flee Tibet and he appointed Goshir Gyaltsab as the temporary regent. Like other lineages, such as Jonang, the Kagyu school was almost completely annihilated in Tsang province, however, it remained in some parts of the provinces of Amdo and Kham.]

Ruins of hermitage in གད་དཀར་རི་ཁྲོད།

When Gyawa Gangpa was staying at Tsurpu, it is clearly stated in some liberation-stories, that he practiced at Gekar Ritro. The first holder of the red hat lineage of Je Zhamarpa, Tokden Drakpa Senge stated that it is clear that there was a Gekar mountain and Gyawa Gangpa meditated on it.   1st  Zhamarpa,Tokden Drakpa Sangye in his spiritual song (མགུར ):

“གད་དཀར་ངོས་ཀྱི་རི་དེ་ལ། །ཆོས་རྗེ་གངས་པ་བཞུགས་པ་ཡིན། །”

On the mountain of Gekar (གད་དཀར་ངོས་ཀྱི་རི་), the Dharma Lord Gangpa (ཆོས་རྗེ་གངས་པ་)lived.

This is stated very clearly, and if we read those words, then we will understand that Gyawa Gangpa meditated there.

1st Zhamarpa, Dragpa Senge (ཞྭ་དམར་པ ༠༡ གྲགས་པ་སེངྒེ།) b.1283 – d.1349.

One might wonder how we can identify the ancient place of Gekar Ritro. Even though the elderly, native people of that region do not know whether there was a place called Gekar Ritro, fortunately, the word Gekar has been used since around the 12th Century CE, and it is still being using to this day. The nomad community in the area says Gekar as the name of the place. Also, as there is a spring water/fountain Chumig‘ ཆུ་མིག ‘in that place called Gekar Chumig གད་དཀར་ཆུ་མིག it has been easier as a researcher to identify that practice place.

The water spring/fountain at Gekar, called Gekar Chumig

On arriving at the place, there are many ruins of hermitage made of stones, which can be seen from the top of the mountain. Thus, by the name of the place and the leftover ruins of hermitages, one can clearly identity that it is the Gekar Ritro. Not only that we can understand that the name of the place Gekar in Tibetan, was named after a white (Kar དཀར་) precipitous cliff གད of the mountain.

The mountain Mipag Yangshi and below that Gekar

In order to give easy access for contemporary researchers and pilgrims and preserve it from extinction, here is a brief explanation of how to get to Gekar Ritro. It can be reached via a thirty minute walk westwards from Tsurphu monastery. One will reach the place, Chu Lungma (ཆུ་ལུང་མ) which is inhabited by nomads. To the south of Chu Lungma there is place called Gyiu Nang སྒྱིའུ་ནང་། . About fifteen minutes walk from the end of Gyiu Nang’s river, to the right side, there is a mountain called Mipag Yangzhi (མི་སྤགས་གཡང་གཞི་). After a thirty minute walk at the top of Mipag Yangzhi, one will reach Gekar Ritro.  It is about 4600 metres above sea level.

Composed on 4th Day of 5th Tibetan month in year 2022.”

Published by Layjang FB page on 14th February 2023.



ཆོས་རྗེ་གྱ་བ་གངས་པ་ནི་བོད་དབུས་གཙང་གཉིས་ལས་གཙང་གི་ཡུལ་ཤངས་ཞེས་པའི་ལུང་པར་རུས་ཁྱུང་པོ་ཡིན་པའི་ཡབ་གསང་སྔགས་རྙིང་མ་བ་ཇོ་ནག་ཅེས་པའི་སྲས་སུ་སྤྱི་ལོ་ ༡༡༧༥ ལོར་སྐུ་འཁྲུངས། ཀརྨ་པ་དུས་གསུམ་མཁྱེན་པ་དང་མདོ་བོ་རས་པ་སོགས་བླ་མ་མང་དུ་བསྟེན། མི་མཆོག་དུས་གསུམ་མཁྱེན་པའི་བརྒྱུད་འཛིན་སློབ་མ་བཞིའི་ཡ་གྱལ་ཡིན། ཁོང་གིས་འབྲོང་བུར་དགོན་གསར་དང་དགོན་རྙིང་། ནག་ཆུར་སོག་འབྲོག་ངུར་དགོན་ནམ་”སོག་ཙན་དན་དགོན་”དང་ཤག་འབྲོང་ངུར་རམ་”ཝ་ཐང་དགོན་”སོགས་ཆོས་སྡེ་དུ་མ་གསར་དུ་བཏབ། དེར་མ་ཟད། ཆོས་རྗེ་དུས་གསུམ་མཁྱེན་པ་སྐུ་ཞི་བར་གཤེགས་རྗེས་མཚུར་ཕུའི་གདན་རབས་བཞི་པ་གནང་པ་སོགས་མཛད་པ་དང་འཕྲིན་ལས་རྒྱ་ཆེ། མཐར་སྤྱི་ལོ་༡༢༥༩ ལོར་གདན་ས་མཚུར་ཕུར་སྐུ་གཤེགས།

གྱ་བ་གངས་པ་མཚུར་ཕུར་བཞུགས་སྐབས་རི་ཁྲོད་མཛད་ས་ལ་གད་དཀར་རི་ཁྲོད་དང་གངས་པའི་སྒྲུབ་ཕུག་ཅེས་པ་གཉིས་ཡོད་པ་ལས། དེང་གི་དུས་སུ་གངས་པའི་སྒྲུབ་ཕུག་ལ་ངང་པའི་སྒྲུབ་ཕུག་ཅེས་མ་དག་རྒྱུན་འབྱམས་སུ་སྨྲ་ཞིང་འབོད་ལ། གཞན་གད་དཀར་རི་ཁྲོད་ཀྱི་ས་གནས་ས་ཐོག་ངོས་འཛིན་ཐུབ་མཁན་དང་། ཐ་ན་དེའི་མིང་ཙམ་ཤེས་མཁན་ཡང་ཕལ་ཆེར་མེད་ཚོད་ལྟ་བུར་གྱུར་འདུག །

སྤྱིར་ན་རྒྱལ་བའི་དབང་པོ་༸ཀརྨ་པ་བཅུ་པ་ཆོས་དབྱིངས་རྡོ་རྗེའི་སྐུ་དུས་སུ་ཀར་བསྟན་ལ་གཞུང་ས་ནས་ཆབ་སྲིད་ཀྱིས་ཉམས་ཉེས་ཚབས་ཆེན་བཟོས་པ་དང་། བྱེ་བྲག་ཏུ་གདན་ས་འདིར་ཡང་ཕྱི་གཙུག་ཁང་དང་ནང་ཐོས་བསམ་གྱི་ཐད་ནས་ཉམས་རྒུད་ཚད་མེད་བྱུང་ཡོད་པ་མ་ཟད། སྐབས་དེར་གདན་སའི་ལྕགས་རིའི་ཕྱོགས་བཞིའི་མགོན་ཁང་ཉེ་འཁོར་གྱི་མཚམས་ཁང་དང་དགོན་ཆུང་མང་པོ་གཏོར་བཤིག་བཏང་རྗེས་སུ་དེ་དག་ལ་གཞུང་སར་དབུ་ཉེས་ཕོག་པའི་ཉེས་མིང་བཏགས་ཏེ། དེ་ཕྱིན་བསྐྱར་བཞེངས་མི་ཆོག་པའི་བཀའ་ཕབ་ཡོད་ཚུལ་སོགས་རྒན་རབས་ཀྱི་ངག་ལས་ཤེས་ནུས། དུས་ཀྱི་འཕེལ་འགྲིབ་དེ་ལྟ་བུའི་འོག་དགོན་པ་དང་རི་ཁྲོད་མང་པོ་ཞིག་གི་མཚན་ཙམ་ཡང་ཤེས་དཀའ་བའི་གནས་སུ་ལྷུང་ཡོད་ལ། གད་དཀར་གྱི་རི་ཁྲོད་དང་གདན་སའི་ཉེ་འཁོར་གྱི་དགོན་ཆུང་རེ་ཟུང་ཞིག་ཀྱང་དེ་དག་དང་ཕྱོགས་མཚུངས་པར་དེང་གི་དུས་སུ་ངོས་འཛིན་དཀའ་བའི་གནས་སུ་གྱུར་ཡོད།


གྱ་བ་གངས་པ་མཚུར་ཕུར་བཞུགས་དུས་གད་དཀར་ཀྱི་རི་ཁྲོད་ལ་སྒྲུབ་པ་མཛད་ཡོད་པ་རྣམ་ཐར་གང་གི་ནང་དུ་གསལ་ཞེ་ན། རྗེ་ཞྭ་དམར་ཅོད་པན་འཛིན་པའི་སྐུ་ཕྲེང་དང་པོ་རྟོགས་ལྡན་གྲགས་པ་སེང་གེས་གསུངས་པའི་༸ཀརྨ་པ་དུས་གསུམ་མཁྱེན་པའི་སློབ་མ་འགའ་མཚུར་ཕུའི་རི་ཁྲོད་དུ་སྒྲུབ་པ་བསྐྱོན་ཚུལ་གྱི་མགུར་ལས། “གད་དཀར་ངོས་ཀྱི་རི་དེ་ལ། །ཆོས་རྗེ་གངས་པ་བཞུགས་པ་ཡིན། །”ཞེས་ཤིན་ཏུ་ཞལ་གསལ་པོ་གསུང་ཡོད་པས། ཚིག་དེ་ག་རང་ལ་མཇལ་ན་གད་དཀར་ཀྱི་རི་ཁྲོད་ཟེར་བ་ཞིག་ཡོད་པ་དང་དེར་གྱ་བ་གངས་པ་སྒྲུབ་པ་སྐྱོན་ཡོད་ཚུལ་གསལ་པོ་ཧ་གོ་ངེས།

འོ་ན་ཡང་སྙིང་གད་དཀར་རི་ཁྲོད་ཅེས་པ་དེ་གང་འདྲ་བྱས་ནས་ས་ཡུལ་དངོས་ངོས་འཛིན་ཐུབ་བམ་ཞེ་ན། གྱ་བ་གངས་པ་གད་དཀར་རི་ཁྲོད་ལ་བཞུགས་ཚུལ་དང་། གངས་དཀར་རི་ཁྲོད་གང་དུ་ཡོད་མེད་འདི་གའི་ཡུལ་མི་དང་རྒན་རབས་ཚོས་མི་ཤེས་ནའང་། སྟབས་ལེགས་པ་ཞིག་ལ་”གད་དཀར་”ཞེས་པའི་ཐ་སྙད་དེ་དུས་རབས་བཅུ་གཉིས་པ་ཙམ་ནས་ད་བར་སྒྲ་རང་སོར་གནས་པ་ལས་གཞན་དུ་འགྱུར་བ་མེད་པའི་ངང་འདི་ཁུལ་གྱི་འབྲོག་པ་ཚོས་ད་ལྟ་འང་”གད་དཀར་”ཞེས་པའི་ས་ཆ་དང་། དེར་ཡོད་པའི་ཆུ་མིག་ལ་”གད་དཀར་ཆུ་མིག་”ཅེས་འབོད་ཀྱིན་འདུག་པས། སྒྲུབ་གནས་འདི་ཉིད་གསར་དུ་བཙལ་འཚོལ་པ་ཞིག་གི་ངོས་ནས་བཤད་ན་ད་ཆ་སྒྲུབ་གནས་དེ་ཉིད་དེ་བས་ཀྱང་ངོས་ཟིན་སླ་བར་གྱུར།

འདི་གའི་ས་ཡུལ་དུ་དངོས་སུ་སླེབས་པ་ན་དེ་ཁུལ་དུ་རྡོ་ཡི་སྤྱིལ་ཆུང་ལས་གྲུབ་པའི་མཚམས་ཁང་གི་ཤུལ་མང་བ་དང་། དེའི་མཐོ་སའི་སྤང་དང་རྫ་ཡི་འདབས་ནའང་མཚམས་ཁང་གི་ཤུལ་མཇལ་རྒྱུ་འདུག་པས་ཡུལ་གྱི་ས་མིང་དང་དེའི་མཚམས་ཁང་གི་ཤུལ་དག་ལས་གད་དཀར་གྱི་རི་ཁྲོད་འདི་རང་ཡིན་པར་གསལ་པོར་ར་འཕྲོད། དེར་མ་ཟད། དེ་གར་གད་དཀར་ཞེས་འབོད་དོན་ཡང་གཞི་སྤང་རིའི་ངོས་སུ་གཡང་གཟར་བའི་གད་པ་དཀར་པོ་ཆེན་པོ་ཞིག་ཡོད་འདུག་པས་ན་གད་དཀར་ཞེས་པའི་ས་མིང་ཡང་དེ་ལྟར་དུ་ཐོགས་པ་གོར་མ་ཆག་གོ། །

དེ་བས་དེང་ཕྱིན་ཉམས་ཞིབ་པ་དང་གནས་མཇལ་དུ་ཕེབས་མཁན་སུ་ཡིན་རུང་ཐད་ཀར་གནས་དེར་ཕེབས་བདེ་བའི་ཆེད་དང་། རི་ཁྲོད་བྱིན་ཅན་འདིའི་གནས་ཡུལ་ཡང་གཏན་བོར་དུ་མི་འགྲོ་བའི་སླད་དུ་ས་ཡུལ་དངོས་ལ་བསྐྱོད་སྟངས་ཅུང་ཟད་ཞུས་ན། ཐོག་མར་མཚུར་ཕུ་དགོན་ནས་ནུབ་ཏུ་རྐང་ཐང་ལ་ཆུ་ཚོད་ཕྱེད་ཀ་ཙམ་སོང་ན། ཆུ་ལུང་མ་ཞེས་པའི་འབྲོག་པའི་དུད་ཁྱིམ་ཡོད་ས་ཞིག་ཏུ་སླེབས། གྲོང་དེའི་ལྷོར་སྒྱིའུ་ནང་ཟེར་བའི་ལུང་པའི་ཆུ་བོའི་གཞུང་དུ་སྐར་མ་བཅོ་ལྔ་ཙམ་ཡར་ལ་སོང་རྗེས་ལག་གཡས་ཀྱི་ཕྱོགས་སུ་མི་ལྤགས་གཡང་གཞི་ཟེར་བའི་རི་བོའི་གྱེན་དུ་ཆུ་ཚོད་ཕྱེད་ཀ་ཙམ་སོང་ན། གད་དཀར་ཀྱི་རི་ཁྲོད་ལ་སླེབས་ཀྱི་འདུག །དེ་གར་ས་བབ་ཀྱི་མཐོ་ཚད་ནི་རྒྱ་མཚོའི་ངོས་ནས་རྨིས་༤༦༠༠ལྷག་རེད་འདུག། །།

གད་དཀར་རི་ཁྲོད་ཀྱི་གནས་ཡུལ་ངོ་སྤྲོད་འདི་སྤྱི་ལོ་ ༢༠༢༢ ལོའི་བོད་ཟླ་དྲུག་པའི་ཚེས་བཞིའི་ཆོས་འཁོར་དུས་ཆེན་ཉིན་འཕྲང་སྟོད་པས་མཚུར་ཕུའི་རང་ཤག་ནས་བྲིས་པ་དགེའོ།།











Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s